地球上只有一个国家的幅员和中国几乎相同,这个国家就是美国。美国与中国正好在地球上背对背,中国的正午是美国的午夜,美国的太阳落下去正好在中国升起来。有如她的地理位置,美国做事情的套路都似乎和中国截然相反。中国的教育几乎全部为政府行为,教育部令行禁止。然而美国的高等教育虽然世界第一,联邦政府的教育部却是个没有什么牙齿的纸老虎,主要工作是收集教育统计资料。全国各地公立中小学教育经费和管理权基本上落在地方乡镇。公立大学经费则在很大程度上由州政府担当。成千上万的私立学校不论中小学还是大学都是由私人机构管理。考大学的事在中国一直是特别直接了当,所有高中生奋勇复习同样的科目,然后在同一时间参加全国统一的同样几门考试。拿到成绩后考到什么分数段就录取什么级别的大学,很少悬念。虽然近几年教育部大搞高考改革,导致全国各省市自立家规各自为政,但是大家的基本套路仍然相近,不外是取消文理分科,必考科目与选考科目结合,考试时间和频率扩散,考虑综合素质等等。省市之内,大家费尽心思寻找的是超级补习班,而不是大牌升学顾问。同样一个高考,到了美国就天下大乱。美国大学无论私立公立,每所大学都相互独立,各自为政,没有如何公认的全国统一录取标准。更有甚者,美国各地的高中教学大纲也是自以为是,各显其能(或不能),高中四年(有些学区是三年)教学什么科目教到什么深度和广度全凭私校校董或民选的乡镇教育委员会自行定夺。很多课程在不同高中同名却不同内容,或者相同内容却不同名。因此高中毕业生们根本吃不准到底自己的成绩有多少水分。即使知道自己在本校的排名,也很难了解自己在全国考生当中的实力。

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许多年前我第一次访问哈佛校园,看见老校园的正中有一座哈佛创始人约翰·哈佛的雕像,游客们都聚在那里照相,很多人还要专门去抚摸雕像锃亮的左脚。听说雕像的左脚有些神气,向往哈佛的高中生们大都要去抚摸一下以祈福将来被哈佛录取。虽然后来知道这座雕像其实是张冠李戴并非约翰·哈佛的真容,但是有了这个开端,我每次访问大学的时候便总要留心注意校园里该校创始人的雕像或油画,寻查其历史渊源。2014年我女儿考入常青藤七姐妹之一的卫斯理学院,我便爱屋及乌,对卫斯理学院的建校史产生了浓厚的兴趣。Continue reading

俗话说人人有一本难念的经。穷人没饭吃饿得难受,富人饭局太多应酬得难受,中产阶级虽天天有饭吃,但又害怕化肥激素转基因担心得难受。美国是自由世界。大学录取自然是诸路神仙各施法力,每个大学都有自己的一套章法,全无一定之规。眼看名校录取率越来越低,有志名校的考生只好恶性循环同时申请越来越多的大学。发榜之后,除了一小部分幸运儿如愿以偿喜得梦校录取,大多数考生手捧着自己的几份录取通知书,如同刚刚拿到一手不好不坏的牌,左右拿不定主意。大凡世界上的事尽如人意的少,差强人意的多。然而绝大多数时候又都是比上不足比下有余。考生即使与自己的梦校无缘,但是仍然会斩获数所心仪的大学。要知道美国几千所大学里面只有最好的一百来所才有底气翘着二郎腿筛选学生。剩下的都基本上是来者不拒。如果考生的头痛之处是从几所优秀的大学之中挑选大学去读书,那其实是个富贵问题。就像在晚宴席上夹菜吃,夹来夹去都是好吃的,真的用不到过于皱着眉头犯愁。 Continue reading

大学提前录取日终于来到了。看着几个同学按捺不住的笑容,想想自己拿到的这个“延期考虑(deferred)”的电邮,心里真不是滋味。人就怕被这么折腾。考大学的程序本不复杂,然而一些大学尤其是多数著名私校却偏偏另辟蹊径搞出一份提前录取的东东。这也就罢了,提前录取也好,普通录取也好,要录取就录取,要拒绝就拒绝,凭什么又送给考生一个不阴不阳不明不白的延期考虑?大学招生办打的是什么主意呢?Continue reading

常说男孩子比女孩子成熟得晚,我儿子就是个典型的例证。他人很聪明,自己特别有主意,但是多半时候管不住自己,和女儿相比起来真是非常的靠不住。2016年儿子如愿以偿考上了圣路易华大(Washington University in St. Louis)。看着儿子一付革命成功无忧无虑的样子,我们很是担心。圣路易华大离家比较远,开车要花十五个小时,飞机的班次也少,出了事情鞭长莫及。Continue reading

很多父母认为挑选报考大学不是一件很困难的事情。看看自己孩子的高中GPA和标化考试成绩,再对照一下US News美国大学排名的档次就基本定下来了。这种量化分析的办法自有道理,然而美国大学尤其是名校个性显著,各自有深远的历史文化渊源,校园文化,和人脉及地区影响圈。如果仅仅对这些大学做量化评比,其结果常常会不如人意。一个人的大学生涯很可能是其一生中最幸福而又最重要的四年。在二十一世纪的今天,从大学里学到的知识已经不能涵盖莘莘学子一生的事业。然而在大学里成熟起来的世界观,以及获得的人脉,挚友,和导师,都对初生之犊将来的人生道路有着至关重要的影响。Continue reading

做父母的人总是希望孩子比自己更聪明更有能力更有前途。尤其是孩子小的时候眼睛总是那么明亮,笑容总是那么灿烂,怎么可能不会比自己飞得更高更远呢?如果父母励精图治可以做到家庭衣食无忧,那么富余的资源就可以无怨无悔的投资在孩子的教育成长上面。孩子专心搭积木,在父母眼里就是将来的名建筑师;孩子在冰上乱跑,父母就憧憬着未来的花样滑冰冠军;孩子对计算机着迷,父母就盘算着硅谷神童融资创业。面对这些有潜力有资质的未来之星,还有什么比给孩子请名教练更可以让孩子赢在起跑线上呢?Continue reading

俗话说人往高处走,水往低处流。像美国这样一个幅员辽阔的国家,又没有户口制度,全国三亿多人口想住哪儿就可以往哪儿搬。在二十一世纪,家族渊源关系已经不再是一个人选择一个落地生根地方的最重要因素。大家搬来搬去多半是跟着经济走,哪里工钱高工作机会多就往哪里搬。经济发达地区的文化教育质量也相对较高,进一步吸引外来人口。正因为如此,经济学家常常把人口流向当做衡量美国各地区经济发展趋势的前瞻指标。Continue reading

College application interviews can be nerve racking for many high school seniors. Although you may be a newly minted adult, your interviewers are almost always seasoned professionals with years of working experience. It’s like a youth team playing tournament game with a professional team as opponent. You would be lucky if you could get away with a draw. Moreover, at this point you and your desired college are still one world apart. Yet your interviewer has already been through that college and benefited from the experience. You are an outsider looking in. Your interviewer is an insider guarding the door. Continue reading

报考美国大学的普通录取阶段(RD)与提前录取阶段(ED,EA)相比在程序内容上大同小异,最主要的不同是在普通录取阶段考生可以递交申请的大学数量没有什么硬性限制(Common App限制考生最多申请二十所大学,但是考生仍然可以用各大学自己的申请表来申请更多大学)。与中国全国统一的高考不同,每所美国大学都是以自己的标准独立招生,绝大多数情况下互不干涉。因此考生的每份大学申请都相当于一次独立的高考。Continue reading