比尔老师:怎样挑选合适的大学去读书

俗话说人人有一本难念的经。穷人没饭吃饿得难受,富人饭局太多应酬得难受,中产阶级虽天天有饭吃,但又害怕化肥激素转基因担心得难受。美国是自由世界。大学录取自然是诸路神仙各施法力,每个大学都有自己的一套章法,全无一定之规。眼看名校录取率越来越低,有志名校的考生只好恶性循环同时申请越来越多的大学。发榜之后,除了一小部分幸运儿如愿以偿喜得梦校录取,大多数考生手捧着自己的几份录取通知书,如同刚刚拿到一手不好不坏的牌,左右拿不定主意。大凡世界上的事尽如人意的少,差强人意的多。然而绝大多数时候又都是比上不足比下有余。考生即使与自己的梦校无缘,但是仍然会斩获数所心仪的大学。要知道美国几千所大学里面只有最好的一百来所才有底气翘着二郎腿筛选学生。剩下的都基本上是来者不拒。如果考生的头痛之处是从几所优秀的大学之中挑选大学去读书,那其实是个富贵问题。就像在晚宴席上夹菜吃,夹来夹去都是好吃的,真的用不到过于皱着眉头犯愁。

不管是高高兴兴地挑,还是愁眉苦脸地挑,第一轮筛选总是比较容易。如果被心仪的大学录取,自然不会去保底的大学。如果没有心仪大学抛绣球,那就擦干泪水扎根保底(四年之后也是一位人才)。所以对保底大学的取舍是很容易的决定。然而如果被两三所各有优势弱点的心仪大学录取,那才是难割难舍,恨不得把这几所大学整合起来同时去读书。要解决这种难题就特别需要再一次动身实地访问考察这些学校。虽然考生在以前挑选报考大学的时候常常都已经访问过这些大学,但是那时候考生的心态却全然不同,一个大学只要水平排名远近距离大致适当就可以入选了。现在真的要锁定自己今后四年度过的地方,以前那种漫不经心的访校经历就完全捉襟见肘。从校方角度来说,还没有报考本校的考生都是亲切争取的对象,来得越多越好,至少可以充当大学降低录取率的分母。然而考生一旦递送了申请表就立刻变成了大学的累赘。在海量申请表轰炸之下,招生办公室以前温声细语的关切信件便立刻改为“Dear Applicant”的官样文章。但是当大学向录取考生发出录取通知之后,考生的待遇就乾坤大倒转,晋升为大学的座上宾。这是因为每个大学都知道,凡是有实力的考生手里差不多全捏着好几所大学的录取通知。如果太多自己录取的考生投奔其他大学,很可能新学期开学时新生数量不足,并且在US News大学评比中的“yield(产率,录取新生中真的来报到的百分比)“一栏上吃亏。到了这个关口,多数大学都会不遗余力打造一个盛大的“admitted students open house(录取新生接待会)”。偏远一些的大学还可能送一张飞机票力邀考生来校视察。新生接待会上校方各路大员齐集,敲锣打鼓笑脸相迎热情招待,倾力推销自己的学校。

有不少考生和家长对这样的亲密招待心存疑忌,害怕不小心中了大学的糖衣炮弹而选错学校。其实大可不必。如果绝大多数大学都这样做,事实上就成了选美比赛。考生尽可以一边观赏各大学竞相展示其最光鲜的亮点,一边考察他们忽略不提或遮遮掩掩的方方面面。如果大学的最佳表现还是不能入考生的法眼,那么剔除这所大学就理所当然了。当然世上没有绝对最适合的选择,考生只有权衡利弊,在自己可选择的范围之中挑出相对最适合的那一个。

考量一所大学要涉及方方面面无数因素,怎样才能在仅仅一两天的访校时间里考察得当,满意而归呢?从启程之前一直到回家之后,考生和家长要做好下列准备和考察:

启程之前的准备

每一所大学都早以有大量的前辈考生积累下来无穷无尽的考察和比较。虽然每个人的自身特点和视角都不相同,但是把很多人的看法集中起来就常常可以勾画出一幅不错的肖像。简单的网上搜索就会找到网站刊登大量学生校友的个人见解和评论。这些网站良莠不齐,笔者认为以下的几个相对比较靠谱:

  • https://www.collegeconfidential.com/ 这个网站的界面比较古稀,虽然查找起来不甚方便,但是上面即有学生评论又有家长吐槽,信息量非常丰富。
  • https://www.niche.com/ 这个网站以前是一家专门出版大学指南的公司,近年来完全转入网上操作。界面非常现代。用户需要先建立账号然后才能读到海量的学生对大学的评论。
  • https://www.quora.com/ 这个网站并不针对大学,但是其中有大量高质量的大学评论。这个网站的操作方式是免费由用户公开随便提出问题然后接受全世界网友答复,每个答复凭其他网友投票提升或降低陈列顺序,因此陈列最显著(第一页)的答复常常质量很高。

网上考察主要的用途是收集出一系列针对每所大学的比较高质量的问题,以便在实际访校时逐一询问。考生网上巡逻之外,如果还能在家人朋友圈中找到每所录取大学的在校或新近毕业的本科生,应当积极利用这些绝好资源获取资料。年轻大学生没有太多顾忌,尤其在大学生活环境和学术氛围方面可以有很实在的描述。另外大学的研究生和教职人员时常也可以提供很多有益的建议。

校园第一印象

人的大脑是一个神奇的器官。虽然比不上计算器做算术的速度,但是可以一下子对非常复杂的事件做出快速而有质量的判断。考生和家长一进入大学校园,经常马上会有一个说不清道不明的感觉,有时正面有时反面。这个第一感觉常常很尖锐,但稍纵即逝,应该尽快简单地记在手机或小笔记本上。从这个时候开始,家长要尽量和考生孩子保持一些距离,尽量避免让孩子知道自己对学校的评价,以求孩子对大学形成自己的独立感觉,并防止考生因为与家长的逆反心理而轻易剔除或选取学校。很多时候家长会把家里的大弟弟大妹妹一起带来看学校。但是这些大弟弟大妹妹并不见得有心情甘当配角,因而常常比较躁动,反而影响家长和考生孩子仔细考察大学。一个好办法是把不耐烦的弟弟妹妹送到大学图书馆让他们做自己的事,各得其所。入校之初先观察周围草地和人行道是否干净整洁,再看教学楼是否布局合理,有没有足够的绿地。四月份正是大学春季学期中间,大学生们应该都很繁忙。观察一下周围走过的大学生是不是相互之间打招呼,是不是和新录取的考生打招呼,还是低头盯着手机旁若无人。再感觉一下大学生走路的速度。如果多数学生匆匆而过,那么大学的课程很可能比较重。如果草坪上有很多学生打球消闲,那么大学里的学术压力或许不那么重,可能更讲究社交。学生的穿着打扮也说明很多问题。如果衣着随便,那么校园文化可能比较低调,或者学生夜生活比较严重。如果身上名牌名包描眉画眼,那么校园风气可能比较炫富。如果穿着合体而不招摇,学生可能家境比较优裕并且富有教养。家长和考生在校园里走动时可以故意做出迷路状,看看是不是立刻有学生过来指路解难。

录取考生接待会

这是录取考生接待会的必备项目。各校都非常重视。常常校长亲自出马欢迎新录取的考生。这是唯一的一次能看见大多数新生以及他们家长的机会。可以观察到的东西极多。家长坐定之后可以前后左右数一数新生的各种族比例,再观察一下新生家长的体貌风度,很快可以有一个学生家庭社会阶层的基本大感觉。左右前后的新生和家长是否健谈是否兴高采烈都间接体现了这所大学的吸引力。如果大多数新生和家长都意气风发笑逐颜开,那么这所大学应该比较靠谱。如果大家都是啃鸡肋模样,那么这所学校多半是大家的共同鸡肋。校长讲话一般都比较冠冕堂皇,主要看校长的风度,同时简单记录一下校长吹嘘的成绩,看看这些成绩是不是有自己和孩子比较关注的方面,哪些自己关注的东西校长没有提到。这些没有提到的东西常常是学校做得不如人意的地方。事实上,校长短短一席话可以给家长特供很多信息。校长讲演过后一般是问答阶段。一些大学尤其是文理学院喜欢由高年级大学生来主持问答。这样的做法非常讨新生的欢心,但是对校方也很危险。将本校大学生的精神风貌如此毕露无疑,不是自信心非常强的大学不太敢这么做。有些大学自不量力硬做的还真的会露怯砸锅。如果回答问题的校方人员不是很坦白,不是很放松,那么这个大学很可能心虚,排练得厉害,似有难言之隐。家长新生提什么样的问题也是一道亮丽风景线。观察一下有多少新生举手提问,同时听听家长问些什么问题。如果问题多有担心酗酒吸毒乱性,这个大学的学生日子过得很可能比较前卫。如果新生几乎不举手问话,那么这个学生群体很可能比较书呆气。

校园游

校方常常会为新录取考生组织校园游,其内容应与平时的校园游相似。如果家长和考生以前没有参观过这所大学,或来了却没有仔细观察,那么这是一次很好的机会。校园游最可观察的不是大学的宏伟建筑而是学生导游。如果学生导游生气勃勃谈笑自若并对自己大学如数家珍爱慕不已,那么这所大学应该是不错的。然而如果学生导游照本宣科消磨时间或对自己大学情况一问三不知,那么这所大学的质量就很是个问号。一所值得交学费的大学至少会让自己的学生导游喜欢。

聆听一节课

校方常常提供聆听一节课的活动。这种活动并没有多少含金量。由于提供的课程常常不是主课(主课教授不会让这么多闲人来捣乱),其授课水准以及学生上课的态度会给新录取考生错误的印象。所以如果要去听课,一是要认定授课教授确实是位正教授或副教授,另外要根据考生孩子的程度,不要挑选太难的课程。

午饭

大学食堂大概是最被人议论的地方,也是校方经常缺乏重视的方面。很多名校的伙食有名的差。家长和考生到大学食堂吃顿饭是个直截了当的考察办法,同时也可以观察在校学生如何吃饭:是匆匆忙忙抓几口就走还是几个人坐下来边谈边吃;是一边吃饭一边忙着看手机还是旁边一台手提电脑边吃边工作。如果食堂伙食很差,那么要不要送孩子来这里凑合吃四年呢?

学生宿舍

孩子要在学生宿舍里至少住一年。所以宿舍的质量很重要。但是大学宿舍常常不但多种多样而且良莠不齐。校方总是会把最新最好的宿舍拿来给新录取考生和家长看。但是学生真正入住的宿舍并不见得那么好。观察询问宿舍质量的重点是:1)宿舍和教室之间的距离;2)宿舍和学生食堂是否相连,距离是否比较近;3)宿舍和体育馆的距离;4)宿舍里的洗手间和浴室是否充足;5)宿舍是否每层都有公共场所和公共厨房;6)宿舍的男女生安排方式。7)宿舍是否整洁,是否有专人打扫。

学生中心

学生中心是非常体现一个大学里学生质量和特征的好地方。家长和考生一定要去看看大学生们都在那里做什么,是结组讨论还是独自学习;是专注手机还是在笔记本电脑上奋笔疾书;是男女学生成双结对还是朋友扎堆谈笑风生;是喧哗嘈杂还是井然有序;学生的笔记本电脑是一色的苹果还是有很多台湾牌子,等等。此时最好由家长和考生孩子分开行动,家长观察,孩子则尝试与学生攀谈。

体育馆

近年来大学体育馆的建设可谓超级军备竞赛。各校都不遗余力打造宏伟精致的体育场馆。相当大的一部分学费都被填进这个无底洞了。如果新体育馆刚刚落成,那么新生事实上捡了个便宜。如果新体育馆刚刚动工,那么新生就是冤大头了。大学体育馆内大学生们的风姿也很说明该大学的质量。门口前台的员工一般都是打工的大学生,家长可以观察他们待人接物的风貌。再到体育馆里面转个圈,观察是否有很多大学生在运动,哪些运动或器械比较热门,锻炼的女生多不多,等等。如果门可罗雀,这所大学很可能比较呆板。

校内交通

如果校园较小,各处步行可及,那么校内交通不会是个问题。但是如果大学校园特别大或者拉得很长,学生到不同地方上课做实验就有些麻烦。很多学校提供免费班车。学生也常常骑自行车来来往往。考生和家长可以向校方询问,有时间的话亲自体验一下校车,与等校车的学生聊聊。同时观察街道上是否有自行车专用车道。

男生会和女生会

男生会和女生会是美国大学的古老传统。很多男生会和女生会拥有着百年历史。在美国校园中男生会和女生会是最强大的社交中心。多数party(派对)都是由这些组织举办,也是校园中各种酒类饮品的主要来源。虽然近年来时见报端某大学的男生会成员酗酒强奸摧残新会员的负面新闻,但是绝大多数的男生会和女生会对大学生校园生活还是起正面作用,并且是学生建立强大社交网的有效方式。男生会和女生会多数有自己的独栋小楼,也有些在普通宿舍楼的。参加男生会和女生会的学生需要另外缴会员费。在录取考生接待会期间很少会有男生会和女生会允许参观。因此这方面的问题需要新生和家长与周围的在校生多做询问沟通。

学校周围生活环境

无论大学的食堂如何优秀,年年月月每日三餐吃下来也会觉得味同嚼蜡,更何况大多数大学食堂提供的食物实在是不可置评。学校周围常常有很多饭馆吸引学生去打牙祭,也有很多娱乐场所让学生消遣课余时间。因此学校周围生活环境是考生选校的重要考量。考察学校周围生活环境首先要看治安情况。街上是不是干净,来往人群是不是穿着整洁,有没有很多无所事事的人,等等。如果街道不干净,有很多碎啤酒瓶或针头(群殴和毒品),街边有很多闲置空地,有很多当铺和破烂的旧车行,那么这个地区的治安常常有问题。如果满意学校周围的治安,可以进一步度量一下电影院银行是否走路就可到达。如果有可能再到学生云集的饭馆吃顿饭,看看是否价钱公道饭菜可口,同时观察大学生们在校园外的行为表现。

学生医疗环境

绝大多数大学生都是血气方刚,小毛小病去趟校医务室或跑次药房就解决了。但是各大学的student health service(校医务室)的质量相差很大,营业时间也不同。如果有时间家长可以到校医务室看看。另外要度量一下自己保险公司优惠的药房是否走路就可到达。如果孩子有健康问题,就更要调查周围医院情况,急诊距离。如果是外地大学,要重新审视自己的医疗保险,保证孩子在大学期间就医时不会掉到保险外面去。

参观学校是个很累人的工作。一天下来脑袋里信息大爆炸。如果不在参观之后立刻进行详细记录,几个学校看下来脑子里就是一团糊涂账了。因此家长一定要鼓励考生孩子写访校日记。掌握了这些第一手观察分析资料后,就可以比较理性的择校。家长和考生孩子可以把自己的择校条件按重要程度自上而下列表,然后根据收集到的资料一一打分,最后得出结论。本科四年是打基础的时候,用不到去眼热最好的研究机会(根本不会给本科生)。大学里再多的诺奖得主和本科生也不会有太大关系。笔者认为选校最基本的考虑要素应该是:

1. 孩子的想法

毕竟是孩子自己去上大学。如果孩子已经喜欢上一所大学,而这所大学又在各方面基本可以接受,那么最好听从孩子的决定。不然孩子将来在大学里遇到困难的时候会抱怨父母,形成心结。

2. 同学的质量和风气与自己孩子是不是对路

大学四年毕业之后从母校获取的最重要资源是什么?是同学和校友。几十年后,即使在大学所学的知识早已经老化忘光,但是同学情谊依旧。俗话说近朱者赤近墨者黑,孩子经过大学四年生活以后在各方面都会被所在的同学群体深切影响。家长通过观察接触以后感觉这个大学目前的学生群体是不是像自己孩子容易水乳交融的人群?参观时接触过的高年级大学生是不是像想象中自己孩子四年以后的样子呢?

3. 大学四年的总开销

计算清楚大学四年的总支出并不容易。大学网站上的费用估计常常很不准确。孩子上大学的花费包括:

  • 学费
  • 住宿费
  • 用餐费
  • 服装及行李费用
  • 电子设备费用
  • 教科书费用
  • 手机月费
  • 体育活动费用
  • 本城交通费用
  • 外出旅行费用
  • 社交费用
  • 零花钱
  • 医疗费用
  • 学生贷款利息
  • 回家往返旅费
  • 父母去看望学生的往返费用

这些费用全部加起来,再减去:

  • 孩子在家里上高中时每年的开销
  • 各种奖助学金
  • 孩子打工收入

这样才可以得到比较真实的总支出。这些费用在很大程度上都取决于每个孩子的自身特点,同学环境,学校的地理位置和资金周转情况,美国大学学费年年增长,今年上大学的学生4年可能需要花费超过30万美元,将来还会越来越贵。这对绝大多数华人家庭都是一笔非常可观的负担。如果在本科可以省下一些钱,将来孩子如果想上研究生,学医,学法,或者上MBA都会有更多回旋余地。

4. 大学的校产是否雄厚

如果是在私立大学当中挑选,那么大学的校产就是非常重要的考量因素。大学的校产主要由该校校友捐赠而来,不但代表了校友对大学的感情和回馈,更是学校赖以生存的主要财源之一。与大学获得的科研经费不同,校产大多数是用在本科生身上的。一般来说校产越多则学生实习打工的机会越多,做项目时申请经费越容易。因此在其他实力相当时,最好挑选校产更雄厚的大学。

5. 大学的校友分布

除了少数几所世界级大学以外,多数大学都有自己的影响范围。要知道一个大学的影响范围最好的办法是查看这个大学的校友分布图。一般来说校友密集的地方该校的影响力比较强大。正因为如此,如果希望孩子将来生活工作在某些特定地区,那么最好挑选有很多校友聚集在那些地区的大学。

6. 大学在学术上是否优秀,专业分布是否合理

虽然考生在申请大学时一般会选择一个喜欢的专业,但是美国大学并不在乎进校时的专业选择。高中毕业生见识不广相对比较幼稚,大学更希望学生学习一段时间后在二年级慎重选择专业。事实上多数学生确实最终选择了不同的专业。为了给孩子比较自由的专业选择余地,应尽量选择专业数量较多分布比较合理而且水平比较均衡的大学。

7. 大学的生活质量和校外环境是否良好

孩子在大学独立生活四年,在其他条件相似的情况下应该挑选生活质量比较好的大学,紧张学习之余能吃上可口的饭菜,回宿舍可以睡个好觉,实在是不可多得的福气。尤其是校外安全环境值得注意。 在校外环境不太安全的大学学习总会有一种笼中鸟的感觉。

下列因素最好不要作为考量内容:

1. 各大学相对排名

一个大学云云总总方方面面,如同一个小社会。而大学排名就好像大家酒余饭后争论三星手机更好还是苹果手机更好还是华为手机更好,全看名声。看排名挑大学就像凭包装挑糕点,好吃不好吃全凭运气。

2. 各大学录取率

大学录取率近年来变得非常时髦。每年很多大学都竭尽全力吹嘘自己的本年度录取率又创新低。其实大学录取率很容易被随意摆布。大学只要增发广告便可以赢来更多学生申请从而轻易降低录取率。有些大学则用免申请费免文书的办法诱使考生来报考。各大学的考生群体水平良莠不齐,用录取率来衡量一个大学的优秀程度是很没有道理的。

3. 校园漂亮程度

爱美之心人各有之。但是大学毕竟是学习的地方,而不是度假胜地。除非是拥有美好的自然景观,校园美景需要很多经费来维持和建设。即使大学财力雄厚,其他方面的资金也必然会受影响。因此漂亮的校园只能作为红利,绝不应当作为选校的主要考量。

4. 亲戚朋友的看法

亲戚朋友的看法基本上是对大学名声的检验。如果是在国内的亲戚朋友那更是根据美国大学在中国名声的检验。与父母不一样,孩子在大学里高兴不高兴并不是亲戚朋友的考量重点。

送孩子去大学读书是件非常令人兴奋的事情。费尽苦心选定学校之后确实是一块石头落地。到一所高质量大学读书有如在顺风中奔跑。然而对孩子来说自己的志向和努力才是最重要的素质。

 

比尔老师是人大附中校友,1984年北京大学生物系毕业,在北京医科大学(北大医学部)任教五年后经CUSBEA项目于1989年来美留学工作,并获美国范德比尔特大学(Vanderbilt University)生物学硕士,肯尼索州立大学(Kennesaw State University)计算机信息系统硕士和埃默里大学(Emory University)MBA学位。他在埃默里大学医学院工作十多年,博览群书,倾心观察,对青少年心理以及美国大学教育理念颇有心得,并拥有深厚的中英文写作和语言交流水准,善于与接受美国教育的青年学生深层讨论沟通,识别学生独特优势,调整心理状态,激发内在动力。如希望与比尔老师咨询,请用下面二维码微信联系:

 

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